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フェロモンで身を守るダニ

一般市民の間では「ダニ=害虫!」というイメージが定着していますが
自然界という大きな視野から見れば、ダニは害虫ではありません。

 

森の落ち葉を分解する役割を担っているダニもおり、
生態系の礎を支える重要な存在なのです。

 

森の分解屋さんの代表格といえば、ササラダニ。
ダニの中でも特に高い多様性を持つ種類で、
日本国内だけでも850種類を超えると言われています。

 

ササラダニは動作が非常にゆっくりであるため、
外敵に狙われやすいという性質があります。

 

そこで彼らが取った戦略は、フェロモン。

 

身体の後部に分泌物を溜めておく袋のような器官があり、
(「後体部油腺」と呼びます。)
外敵に襲われた時にはそこから警戒フェロモンを出して
周囲の仲間たちに危険を知らせるのだそうです。

 

実はこのフェロモンに含まれるゲラニアールという成分は、
タイ料理と意外な接点があるのです!

具体的には、どんな成分?

タイ料理と言えば、みなさんはどのような食事を連想されるでしょうか。
おそらく、「トムヤムクン!」と答える方が多いでしょう。

 

風味に独特のクセがありますので好みがハッキリと別れると思いますが、
「レモンほど酸っぱくはなく、それでいてツンと鼻をつく刺激がある」
というレモングラスのテイストが
「ヤミツキになった」とおっしゃる方も多いんですよ。

 

タイ料理の香辛料としてよく使われるレモングラスですが、
その主成分であるシトラールはダニの忌避剤としてもおなじみです。

 

「え、じゃあ、ダニはタイ料理が苦手なの?」
と思われるかもしれませんが、実は単純にそうとも言えないことが判明!

 

ポイントは、シトラールが既出の「ゲラニアール」と
「ネラール」を合わせて指す呼び名だということです。

 

ゲラニアールとネラールはシス・トランス異性体の関係にあり、
鏡に映したように対称な構造をしていますが、
性質としては似て非なるものと言えます。

 

 

異性体とは?

分子式は同じでも、結合の位置関係が異なるもの。
ゆえに、両者は異なった性質を持ちます。
ダニの警戒ホルモンとして分泌されたゲラニアールは、
時間が経つとネラールに変化する性質があります。

 

「ごく微量のゲラニアールはダニの若虫を誘引する作用があり、
それが大量になると警戒して逃げていく」

 

という実験結果があり、ダニの警戒フェロモンは
その量次第では「集合フェロモン」としても機能するのだとか。

 

つまり、シトラールがダニを集合させる方向で作用することもあるわけで、

 

タイ料理の香りがダニ仲間同士の結束を強めることもある

 

と解釈できるわけです。

ダニは目的に応じてフェロモンを使い分ける

このように、ササラダニは

 

その目的に応じてフェロモンの量をコントロールしている

 

ということになりますね。

 

確かに、タイ料理の香辛料は、強すぎても弱すぎてもダメ。
タイ料理“らしさ”を損なわない、適度な量がベストです。

 

人間でもその香りの強さには敏感なのですから、
ハッキリと見える“目”を持たないササラダニならばなおさらのことでしょう。

 

ちなみに、みなさんの家にも生息している・・・かもしれないコナダニも、
警戒フェロモンとしてネラールを作っているそうです。
私たちが仕掛けたダニ獲りマットに捕らえられた時にも、
タイ料理に似た香りの分泌物を出して
仲間に危険を知らせているのかもしれませんね・・・。

 

今後、タイ料理を食べに行く機会があった際には、
「ああ、この香りでもってダニたちは仲間を守っているんだな」
と、彼らの“仲間愛”に想いを馳せてみてはいかがでしょうか。

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